Prédire ce que l’avenir réserve aux mégapoles asiatiques

Le desserrage des blocs à travers le monde offre la possibilité de revenir à la planche à dessin pour de nombreuses économies. En Asie, les centres urbains denses sont un bon point de départ. L’astuce pour les planificateurs sera de minimiser les flambées épidémiques sans annuler la promesse d’emploi qui a fait des villes un aimant.

D’ici 2025, le monde comptera 37 mégapoles – définies comme ayant au moins 10 millions d’habitants – et jusqu’à 20 d’entre elles se trouveront en Asie. Les deux tiers de la population de la région vivront en zone urbaine d’ici 2050, contre 20% en 1970, selon la Banque asiatique de développement. Les métropoles animées sont devenues un symbole de croissance rapide à travers le continent, qui a atteint un niveau d’urbanisation en moins d’un siècle, ce qui a pris plus du double du temps dans d’autres parties du monde.

Pendant des décennies, cette transition a été un aller simple pour le boom économique. Avec l’épidémie de coronavirus, cependant, nous avons vu les villes devenir des foyers d’infection, où de vastes concentrations de richesse peuvent devenir un handicap lorsque les entreprises cessent. Mais si le débouchage semble être une bonne idée sur le papier, est-il souhaitable ou même faisable? Travailler à distance depuis la banlieue sonne bien si vous vivez dans un quartier congestionné du centre-ville, limité à quatre murs et une petite salle de bain avec des enfants hurlants. La réalité dans de nombreuses zones rurales, cependant, est la mauvaise infrastructure, les écoles secondaires et les mauvaises cliniques médicales, sans parler des options de livraison limitées.

En Indonésie, les autorités ont froid aux yeux pour la construction d’une nouvelle capitale, qui visait à éliminer les tensions liées au surpeuplement et au naufrage de Jakarta. Alors que j’avais des réserves sur la perspective de créer une ville à partir de zéro, le gouvernement avait raison d’identifier un problème. La diffusion d’une certaine richesse au-delà de l’île de Java serait également la bienvenue. Malheureusement, la vision est subordonnée à l’urgence du jour, juste au moment où une alternative est la plus nécessaire. Le président Joko Widodo dit qu’il existe de meilleures façons de dépenser 34 milliards de dollars. L’Indonésie ne peut pas imprimer la roupie indéfiniment et aucun politicien ne veut être accusé de construire de nouvelles fouilles pour les législateurs alors que des millions de personnes retournent dans la pauvreté.

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Aux Philippines, le coronavirus a donné un nouveau souffle aux propositions visant à éclaircir Manille, l’une des villes les plus peuplées de la planète et l’épicentre du virus du pays. Le président Rodrigo Duterte propose de payer les gens pour quitter la région, ce qui génère environ un tiers du produit intérieur brut. Pourtant, les sceptiques de son programme Retour à la province pointent vers la centralisation séculaire du pouvoir dans la capitale – Manille impériale, Duterte l’appelle – et hausse les épaules. Les gens ont préféré émigrer plutôt que de quitter la ville, ce qui a fait des Philippines une plaque tournante mondiale pour l’exportation d’emplois, comme je l’ai écrit. À moins que la capitale et les centres gouvernementaux ne soient prêts à céder le contrôle aux régions, en collaboration avec l’administration fiscale, la campagne ne sera pas suffisamment attrayante.

Liew Ching Tong, sénateur malaisien et, jusqu’en mars, vice-ministre de la Défense, a une idée à cet égard. Dans une présentation le mois dernier à l’Institut pour la démocratie et les affaires économiques (IDEAS), un groupe de réflexion à Kuala Lumpur, Liew a proposé des réformes majeures du financement des gouvernements locaux: donner aux 13 États de la Malaisie la possibilité de partager le pouvoir fiscal sur les revenus avec l’administration nationale. À l’heure actuelle, les provinces dépendent fortement des subventions du gouvernement central et ont souvent besoin de son approbation avant d’emprunter. Leur seule capacité significative à générer des revenus provient des ventes de terres et des ressources naturelles, qui ont tendance à aggraver la dégradation de l’environnement.

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Cette dynamique de l’État fédéral met les plans locaux à la merci des vents politiques de Kuala Lumpur. Dans l’État de Penang, par exemple, les ventes d’obligations prévues sont destinées à financer une révision des transports publics. La proposition – approuvée par le dernier gouvernement de coalition, dissous il y a trois mois – risque désormais d’être révoquée, a déclaré Tricia Yeoh d’IDICAS. Ce n’est qu’en habilitant les États à contrôler leurs finances qu’ils peuvent développer de bonnes infrastructures et soutenir les niveaux de vie élevés qui attireront les meilleurs et les plus brillants.

La bonne nouvelle pour les citadins est que le coronavirus a ouvert la porte à une planification urbaine créative. À Singapour, le chef du Housing & Development Board (HDB), qui a créé les logements publics de la ville, a récemment discuté de la division du pays en régions relativement autosuffisantes pour aider à freiner les épidémies virales en cours de route. Les futures maisons HDB devraient avoir des aires de stationnement pour drones au lieu d’emplacements de voiture, étant donné le rôle essentiel des services de livraison pendant cette épidémie, a déclaré le PDG de Cheong Koon Hean lors d’un forum le 3 juin.

Les mégapoles asiatiques ne disparaîtront pas, et elles ne devraient pas non plus. Mais si nous avons appris quelque chose du coronavirus, c’est le danger de concentrer trop de capital humain dans un lieu physique. C’est pourquoi les Asiatiques du futur doivent avoir des alternatives souhaitables, ce qui signifie trouver les bonnes incitations, pas seulement dire aux gens de faire leurs bagages et de se diriger vers les collines. Les villes étaient des endroits agréables à vivre pour la classe moyenne grandissante de la région. Pour garder les zones urbaines prospères et saines, l’arrière-pays doit également être revitalisé.

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Daniel Moss est chroniqueur de l’opinion de Bloomberg sur les économies asiatiques. Auparavant, il a été directeur exécutif de Bloomberg News pour l’économie mondiale et a dirigé des équipes en Asie, en Europe et en Amérique du Nord.

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